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Variante Delta: gli scienziati si preparano all’impatto

((Variante Delta-Immagine Credit Public Domain).

La rapida ascesa della variante Delta altamente trasmissibile nel Regno Unito ha messo in guardia paesi in Europa, Nord America e Africa.

Quando i primi casi della variante SARS-CoV-2 Delta sono stati rilevati nel Regno Unito a metà aprile, la Nazione si stava preparando ad aprirsi. Il numero di casi di COVID-19, ricoveri e decessi stava crollando, grazie a mesi di blocco e a uno dei programmi di vaccinazione più veloci al mondo. Due mesi dopo, la variante, rilevata per la prima volta in India, ha catalizzato una terza ondata nel Regno Unito e ha costretto il Governo a ritardare la piena riapertura della società originariamente prevista per il 21 giugno.

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Dopo aver osservato l’ascesa sorprendentemente rapida della variante Delta nel Regno Unito, altri paesi si stanno preparando all’impatto con la variante. Le Nazioni con ampio accesso ai vaccini, come Europa e Nord America, sperano che i vaccini possano smorzare l’inevitabile ascesa della Delta. Ma nei paesi senza grandi scorte di vaccini, in particolare in Africa, alcuni scienziati temono che la variante possa essere devastante.

“Secondo me, sarà davvero difficile tenere a bada questa variante”, afferma Tom Wenseleers, biologo evoluzionista e biostatistico presso l’Università Cattolica di Lovanio (KU Leuven) in Belgio. “È molto probabile che prenda il controllo del tutto su base mondiale“.

Delta, nota anche come B.1.617.2, appartiene a un ceppo virale identificato per la prima volta in India durante una feroce ondata di infezioni in aprile e maggio. Il lignaggio è cresciuto rapidamente in alcune parti del paese e ha mostrato segni di parziale resistenza ai vaccini. Ma è stato difficile per i ricercatori districare queste proprietà intrinseche della variante, da altri fattori che hanno portato i casi confermati dell’India, a oltre i 400.000 al giorno.

Dati della variante delta

La variante Delta è stata collegata a una rinascita di SARS-CoV-2 in Nepal, nel sud-est asiatico e altrove, ma la sua diffusione nel Regno Unito ha fornito agli scienziati un quadro chiaro della minaccia che rappresenta. Delta sembra essere circa il 60% più trasmissibile rispetto alla già altamente infettiva variante Alpha (chiamata anche B.1.1.7) identificata nel Regno Unito alla fine del 2020.

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Delta è moderatamente resistente ai vaccini, in particolare nelle persone che hanno ricevuto solo una singola dose. Uno studio di Public Health England pubblicato il 22 maggio ha rilevato che una singola dose di vaccino AstraZeneca o Pfizer ha ridotto del 33% il rischio di una persona di sviluppare sintomi COVID-19 causati dalla variante Delta, rispetto al 50% della variante Alpha. Una seconda dose del vaccino AstraZeneca ha aumentato la protezione contro Delta al 60% (rispetto al 66% contro Alpha), mentre due dosi di vaccino di Pfizer erano efficaci all’88% (rispetto al 93% contro Alpha).

Prove preliminari provenienti da Inghilterra e Scozia suggeriscono che le persone infette da Delta hanno circa il doppio delle probabilità di finire in Ospedale, rispetto a quelle infette da Alpha.

“I dati provenienti dal Regno Unito sono così buoni, che abbiamo una buona idea di come si sta comportando la variante Delta”, afferma Mads Albertsen, bioinformatico presso l’Università di Aalborg in Danimarca.  Anche la Danimarca, che, come il Regno Unito, è leader mondiale nella sorveglianza genomica, ha registrato un aumento costante dei casi causati dalla variante Delta, sebbene di gran lunga inferiore rispetto alla maggior parte degli altri paesi europei. “È solo questione di tempo prima che la variante diventi dominante in Danimarca”, afferma Albertsen, “ma la speranza è che la sua espansione possa essere rallentata attraverso la vaccinazione, la sorveglianza e una migliore tracciabilità dei contatti. ‘Prenderà il sopravvento’ “, dice, “ma si spera non troppo presto”.

Intanto il Governo danese sta allentando le restrizioni, non reimponendole: ristoranti e bar sono aperti da mesi alle persone che sono state vaccinate o hanno ricevuto un recente test negativo e, dal 14 giugno, le mascherine non sono più necessarie nella maggior parte dei casi.

I casi della variante Delta nel Regno Unito raddoppiano all’incirca ogni 11 giorni. “Ma i paesi con ampie scorte di vaccini dovrebbero essere rassicurati dal più lento aumento dei ricoveri ospedalieri”, afferma Wenseleers. Un recente studio di Public Health England rilevato che le persone che hanno ricevuto una dose di vaccino hanno il 75% in meno di probabilità di essere ricoverate in Ospedale, rispetto alle persone non vaccinate e quelle che sono completamente protette hanno il 94% in meno di probabilità di essere ricoverate.

Diffusione negli Stati Uniti

La variante Delta è in aumento anche negli Stati Uniti, in particolare nel Midwest e nel sud-est. I Centri statunitensi per il controllo e la prevenzione delle malattie l’hanno dichiarata “una variante di preoccupazione” il 15 giugno. Ma una sorveglianza irregolare significa che il quadro è meno chiaro. Secondo il campionamento nazionale condotto dalla società di genomica Helix a San Mateo, in California, Delta è in rapida crescita. Utilizzando un test di genotipizzazione rapida, l’azienda ha scoperto che la percentuale di casi causati da Alpha è scesa da oltre il 70% a fine aprile a circa il 42% a metà giugno, con l’aumento di Delta che ha guidato gran parte del cambiamento.

Jeremy Kamil, un virologo della Louisiana State University Health di Shreveport, si aspetta che Delta alla fine diventi dominante negli Stati Uniti, “ma sarà in qualche modo attenuata dalla vaccinazione”. “Tuttavia, grandi disparità nei tassi di vaccinazione potrebbero portare a variazioni regionali e locali nei casi e nei ricoveri causati da Delta”, afferma Jennifer Surtees, biochimica dell’Università di Buffalo, New York, che sta conducendo la sorveglianza regionale. La ricercatrice nota che il 70% dei newyorkesi idonei ha ricevuto almeno una dose di vaccino – una pietra miliare che ha innescato la revoca della maggior parte delle restrizioni COVID-19 la scorsa settimana – ma quella cifra è inferiore al 40% in alcune parti dello Stato. Le comunità con elevate percentuali di individui afroamericani e ispanici, dove i tassi di vaccinazione tendono ad essere bassi, potrebbero essere particolarmente colpite da Delta. “Si tratta di popolazioni che sono davvero a rischio di un’epidemia localizzata da Delta, quindi penso che sia davvero importante continuare a monitorare e monitorare il più possibile”, afferma Surtees.

I dati di Helix  su quasi 20.000 campioni sequenziati da aprile suggeriscono che la variante Delta si sta diffondendo più rapidamente nelle contee degli Stati Uniti dove meno del 30% dei residenti è stato completamente vaccinato, rispetto alle contee con tassi di vaccinazione superiori a tale soglia.

Africa a rischio

“Delta rappresenta il rischio maggiore”, affermano gli scienziati, “per i paesi che hanno un accesso limitato ai vaccini, in particolare quelli in Africa, dove la maggior parte delle nazioni ha vaccinato meno del 5% della propria popolazione. I vaccini non arriveranno mai in tempo”, afferma Wenseleers. La sorveglianza nei paesi africani è estremamente limitata, ma ci sono indizi che la variante stia già causando un’impennata dei casi. Diverse sequenze della variante sono state segnalate nella Repubblica Democratica del Congo, dove un focolaio nella capitale Kinshasa ha riempito gli Ospedali. La variante è stata rilevata anche in Malawi, Uganda e Sud Africa.

“I paesi che hanno stretti legami economici con l’India, come quelli dell’Africa orientale, sono probabilmente a maggior rischio di vedere un’impennata dei casi causati dal Delta”, afferma Tulio de Oliveira, bioinformatico e Direttore del KwaZulu-Natal Research and Innovation Sequencing Piattaforma a Durban, Sud Africa. Nel suo Paese, tutti i casi Delta sono stati rilevati negli equipaggi di navigazione nei porti commerciali, senza ancora segni di diffusione nella comunità in generale. De Oliveira si aspetta che la situazione rimanga così. Il Sudafrica è nel mezzo di una terza ondata di infezioni causate dalla variante Beta (nota anche come B.1.351) identificata lo scorso anno.

“Fattori simili potrebbero tenere a bada Delta in Brasile, che sta combattendo un’altra variante chiamata P.1 o Gamma”, afferma Gonzalo Bello, un virologo dell’Oswaldo Cruz Institute di Rio de Janeiro, che fa parte di un team che conduce sorveglianza nazionale. Finora, il Brasile ha sequenziato solo quattro casi della variante Delta nel paese.

Mentre i paesi si cimentano contro la variante Delta, i ricercatori dicono che dobbiamo stare attenti a minacce ancora più grandi. “Ciò di cui la maggior parte delle persone è preoccupata sono le prossime varianti che possono davvero sfidare i vaccini”, afferma Albertsen.

Fonte:Nature

 

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