Perché alcuni tipi di cancro del pancreas colpiscono solo le giovani donne

cancro del pancreas


Tra le varie forme di cancro del pancreas, una di queste colpisce specificamente le donne, spesso giovani. Com’è possibile, se il pancreas è un organo con poca esposizione agli ormoni sessuali? 

Questo tumore pancreatico, noto come “cisti mucinosa”, ha strane somiglianze con un altro tumore mucinoso, che colpisce le ovaie. Conducendo analisi su larga scala dei dati genomici, i ricercatori dell’Università di Ginevra (UNIGE) e degli Ospedali universitari di Ginevra (HUG), in collaborazione con i colleghi degli Stati Uniti, hanno fornito una risposta: entrambi i tumori provengono da cellule germinali embrionali. Mentre sono ancora indifferenziate, queste cellule migrano verso gli organi riproduttivi. Sulla loro strada, alcune possono erroneamente fermarsi in altri organi, portando a un rischio di tumore che può verificarsi 30 anni dopo. 

Lo studio, pubblicato in Journal of Pathology, apre la strada a una gestione più appropriata e personalizzata in linea con l’origine del tumore.

I tumori mucinosi dell’ovaio e del pancreas colpiscono le giovani donne tra i 30 ed i 40 anni. Hanno la forma di una grossa cisti, una specie di palla piena di liquido. Rappresentano circa il 3% dei tumori ovarici e pancreatici e di solito vengono trattati chirurgicamente. Trattata in tempo, la cisti cancerosa è completamente rimossa. Tuttavia, nel 15% dei casi, la cisti si rompe prima dell’intervento; le cellule tumorali si diffondono nel peritoneo, dando origine a metastasi altamente resistenti alla chemioterapia. In questi casi, la prognosi di sopravvivenza dei pazienti non supera l’anno.

“Inizialmente, questo lavoro si basava sull’osservazione clinica”, afferma la Dr.ssa Intidhar Labidi-Galy, ricercatrice presso il Centro di Ricerca Traslazionale in Onco-ematologia della Facoltà di Medicina dell’UNIGE e medico presso l’HUG. “Come specialista del cancro ovarico, mi sono imbattuta in un articolo che descriveva il profilo genetico dei tumori mucinosi del pancreas, con mia grande sorpresa, ho notato che hanno le stesse alterazioni genetiche dei tumori mucinosi dell’ovaio, anche se questi due organi non hanno una relazione diretta”. Kevin Elias, assistente Professore di ostetricia e ginecologia al Brigham’s and Women’s Hospital di Boston, USA e primo autore dell’articolo, ha identificato gli stretti legami tra i due tumori: “Abbiamo trovato le stesse mutazioni genetiche, lo stesso tipi di vittime – giovani donne, spesso fumatrici”, ha aggiunto la ricercatrice.

Un’origine comune

Perché un cancro non ginecologico è quasi esclusivamente femminile? Qual è il legame tra l’ovaio e il pancreas? 

“È solo durante l’embriogenesi che questi organi sono molto vicini: all’inizio della gravidanza, l’embrione possiede cellule germinali primordiali – in un certo senso, precursori di gameti, ovociti o spermatozoi – che, tra le 4 e le 6 settimane di gravidanza, fanno una lunga migrazione nel corpo umano; oltrepassano il futuro pancreas e arrivano nel contorno delle gonadi. Intorno alla settima settimana di gravidanza, molto probabilmente, alcune di queste cellule germinali si fermano sulla strada “, afferma la Dr.ssa Labidi-Galy.

( Vedi anche: Dalla spugna marina nuovo farmaco per il cancro del pancreas).

Utilizzando database pubblici, Kevin Elias e Petros Tsantoulis dell’UNIGE, insieme a Intidhar Labidi-Galy e il co-leader Ronny Drapkin dell’Università della Pennsylvania hanno sviluppato un profilo trascrittomico che identifica i livelli di espressione genica in un tessuto di cellule germinali primordiali a 6, 7, 11, 16 e 17 settimane di gravidanza, nonché di tumori e cellule ovariche e pancreatiche sane .

I ricercatori hanno quindi confrontato questi dati, da una parte con il pancreas e dall’altra con l’ovaia, studiando per ciascuno di questi due organi il profilo di tessuti sani, tumori mucinosi e altri tipi di tumori. I loro risultati sono chiari: in entrambi i casi, il profilo trascrittomico del tumore mucinoso è molto distante dal supposto tessuto di origine (ovaio o pancreas), ma molto vicino alle cellule germinali primordiali. Ciò dimostra che questi tumori sono più vicini alle cellule germinali primordiali che all’organo in cui si sono sviluppati.

Arresti imprevisti durante la migrazione

Questi risultati indicano che una fermata nella migrazione cellulare che si è verificata accidentalmente durante la vita embrionale di queste donne potrebbe, decenni dopo, essere espressa come cancro, a seconda degli altri fattori di rischio (ad esempio il fumo) e dove nel corpo queste cellule germinali primordiali si sono stabilizzate. Infatti, mentre gli scienziati hanno esaminato il pancreas e l’ovaio, casi simili sono stati segnalati ovunque sulla linea di migrazione delle cellule germinali, in particolare nel fegato o nel peritoneo.

“I nostri risultati non cambieranno la gestione chirurgica di questi pazienti, ma potrebbero portarci a riflettere sui protocolli della chemioterapia. Questi tumori rari sono un po’ come le malattie orfane per le quali non ci sono trattamenti standard. Speriamo di identificare i trattamenti efficaci. Per ogni mutazione qual’è il trattamento migliore? Siamo qui al centro dell’oncologia personalizzata: conoscere il tuo nemico in ogni dettaglio rende più facile combatterlo “, conclude la Dr.ssa Labidi- Galy.

Fonte: The Journal of Patology


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