Mangiare grilli fa bene all’intestino

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Valerie Stull aveva 12 anni quando ha mangiato il suo primo insetto.

“Ero in viaggio con i miei genitori in America Centrale e ci hanno servito formiche fritte”, dice. “Ricordo di essere stato molto disgustato all’inizio, ma quando ho messo la formica in bocca, sono rimasto davvero sorpreso: era buona proprio come il cibo che ero solito mangiare ed è stato bello!”, aggiunge il ricercatore.

Oggi, Stull, un recente dottorando dell’Università del Wisconsin-Madison Nelson Institute for Environmental Studies, è l’autore principale di un nuovo studio clinico pilota pubblicato sulla rivista Scientific Reports che analizza l’effetto dei grilli sul microbioma umano.

Lo studio dimostra che consumare grilli può aiutare a sostenere la crescita di batteri intestinali benefici e non solo il consumo di grilli è sicuro a dosi elevate, ma può anche ridurre l’infiammazione nel corpo.

“C’è molto interesse in questo momento sugli insetti commestibili sia in Europa che negli Stati Uniti, come fonte di proteine ​​sostenibili ed ecocompatibili rispetto al bestiame tradizionale“.

Più di 2 miliardi di persone in tutto il mondo consumano regolarmente insetti, che sono una buona fonte di proteine, vitamine, minerali e grassi sani. Il team di ricerca era interessato a documentare per la prima volta attraverso la sperimentazione clinica gli effetti sulla salute del loro consumo.

“Questo studio è importante perché gli insetti rappresentano una componente nuova nelle diete occidentali e i loro effetti sulla salute nelle popolazioni umane non sono stati studiati veramente”, dice l’autore co-corrispondente Tiffany Weir, Professore di scienze alimentari e nutrizione umana presso la Colorado State University. “Con quello che ora sappiamo del microbiota intestinale e il suo rapporto con la salute umana, è importante stabilire in che modo un nuovo cibo potrebbe influenzare le popolazioni di microbi intestinali e abbiamo scoperto che il consumo di grilli può effettivamente offrire benefici oltre l’alimentazione“.

I grilli, come altri insetti, contengono fibre, come la chitina, che sono diverse dalle fibre alimentare presenti nella frutta e verdura. La fibra funge da fonte di cibo microbica e alcuni tipi di fibre favoriscono la crescita di batteri benefici, noti anche come probiotici. Il piccolo studio ha indagato se le fibre degli insetti potrebbero influenzare i batteri presenti nel tratto gastrointestinale.

Per due settimane, 20 uomini e donne in buona salute di età compresa tra i 18 ed i 48 anni hanno consumato una colazione di controllo o una colazione contenente 25 grammi di farina di grilli trasformata in muffin e frullati. Ogni partecipante ha quindi seguito una dieta normale per un periodo di due settimane. Per le successive due settimane, i gruppi hanno invertito le diete.

Ogni partecipante è stato controllato e i ricercatori non sapevano quale dieta i partecipanti avessero seguito.

I ricercatori hanno raccolto campioni di sangue, campioni di feci e risposte a questionari per informazioni gastrointestinali, immediatamente prima dell’inizio dello studio, immediatamente dopo il primo periodo di dieta di due settimane e immediatamente dopo il secondo periodo di dieta di due settimane.

I campioni di sangue dei partecipanti sono stati testati per una serie di misure come la glicemia e gli enzimi associati alla funzione epatica e anche per i livelli di una proteina associata all’infiammazione. I campioni fecali sono stati testati per i sottoprodotti del metabolismo microbico nell’intestino umano, sostanze chimiche infiammatorie associate al tratto gastrointestinale e la composizione generale delle comunità microbiche presenti nelle feci.

I partecipanti non hanno riportato cambiamenti gastrointestinali significativi o effetti collaterali e i ricercatori non hanno trovato evidenza di modifiche alla composizione microbica complessiva o cambiamenti dell’infiammazione intestinale. Hanno visto un aumento di un enzima metabolico associato alla salute dell’intestino e una diminuzione di una proteina infiammatoria nel sangue chiamata TNF-alfa, che è stata collegata ad altre condizioni come la depressione e il cancro.

Inoltre, il team ha rilevato un aumento dell’abbondanza di batteri intestinali benefici come il Bifidobacterium animalis, un ceppo che è stato collegato a una migliore funzionalità gastrointestinale e un aumentobdi un ceppo  chiamato BB-12.

Sono necessari ulteriori e più ampi studi per replicare questi risultati e determinare quali componenti dei grilli possano contribuire a migliorare la salute dell’intestino. “Questo studio molto piccolo mostra che vale la pena in futuro, promuovere gli insetti come fonte di cibo sostenibile”, afferma Stull.

Stull è co-fondatore di una premiata startup e collaborazione di ricerca chiamata MIGHTi, con la missione di migliorare la salute globale attraverso gli insetti. In futuro, MIGHTI spera di fornire kit di allevamento di insetti domestici alle comunità che già consumano insetti, compresi molti paesi nell’Africa meridionale. Gli insetti necessitano di molta meno acqua rispetto al bestiame tradizionale e possono contribuire a migliorare la sicurezza alimentare nelle comunità povere fornendo al contempo opportunità economiche alle donne.

“La maggior parte degli insetti consumati in tutto il mondo sono raccolti in modo selvaggio dove sono e quando sono disponibili”, dice Stull, che ha mangiato insetti – tra cui bruchi, cicale, cavallette e larve di scarafaggio – in tutto il mondo. “Le persone amano le termiti in Zambia, che escono solo una o due volte l’anno e sono davvero buone, hanno un sapore come i popcorn e sono uno spuntino croccante e oleoso”.

I ricercatori sperano di promuovere gli insetti come cibo tradizionale negli Stati Uniti e sebbene l’industria sia attualmente piccola, l’aumento di produttori di insetti commestibili e di aziende che usano insetti nei loro prodotti alimentari potrebbe renderlo possibile.

“Il cibo è molto legato alla cultura e 20 o 30 anni fa, nessuno negli Stati Uniti mangiava sushi perché pensavamo che fosse disgustoso, ma ora puoi acquistarlo in una stazione di servizio in Nebraska”, dice il ricercatore.

Fonte: Wisconsin-Madison  University

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