Identificato il passaggio chiave nella replicazione dei virus

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Immagine: cellule infette da reovirus. Credit: Nature Microbiology / Dermody Lab.

I virus sono parassiti intracellulari che causano malattie infettando le cellule del corpo e, in uno studio pubblicato oggi su Nature Microbiology, i ricercatori del Children’s Hospital di Pittsburgh di UPMC e della University of Pittsburgh School of Medicine, hanno mostrato come un virus comune dirotta la proteina di una cellula ospite per aiutare a sviluppare nuovi virus. I risultati dello studio aumentano la nostra comprensione di come i virus si riproducono nel corpo e potrebbero portare a nuove terapie.

Mentre la maggior parte delle ricerche sulle infezioni virali si è focalizzata sui meccanismi che i virus usano per entrare nelle cellule, meno si sa sui passi tardivi dell’infezione. Le nuove scoperte sono state identificate nei reovirus, un virus comune che normalmente è innocuo ma che è stato recentemente implicato, come potenziale causa, nella celiachia.

( Vedi anche:Ecco come i virus inattivano il sistema immunitario, causando il cancro).

“Il nostro lavoro fornisce prove convincenti che i reovirus, e forse ulteriori virus, richiedono una macchina di piegatura delle proteine ​​specializzata espressa nelle cellule per replicarsi“, ha detto Terence Dermody, Presidente del Dipartimento di Pediatria della Pitt’s School of Medicine, medico-Direttore generale e Capo del Children’s Hospital e autore senior dello studio. “Questa è una scoperta piuttosto notevole perché i virus sono in gran parte costituiti da complessi blocchi di proteine ​​e sappiamo poco su come questi blocchi sono assemblati”.

Le proteine ​​ripiegate nel modo giusto sono cruciali per la loro funzione. “Pensa a una proteina dispiegata come un semplice foglio di carta: piuttosto irrilevante di per sé, ma capace di eseguire funzioni sofisticate quando è piegato in un certo modo, come in un aereo. Allo stesso modo, le proteine ​​devono piegarsi in forme specifiche per funzionare correttamente”, ha dichiarato Jonathan Knowlton, il primo autore dello studio e ricercatore nel laboratorio di Dermody.

Con lo screening di un gran numero di proteine ​​in cellule cresciute in laboratorio, i ricercatori hanno scoperto che il reovirus dirotta una proteina chaperone – una macchina che piega altre proteine ​​- chiamata TRiC, che è presente in ogni cellula. Nel caso del reovirus, TRiC ripiega un componente importante del guscio proteico che forma il rivestimento esterno del virus, che è necessario per uscire dalla cellula e infettare altre cellule sane. Quando il TRiC viene interrotto, il rivestimento esterno non può formarsi e il ciclo di replicazione virale viene interrotto.

Questo studio mette in luce il processo poco compreso con cui le proteine ​​virali si piegano e si assemblano per formare nuove particelle. I ricercatori stanno ora studiando se altri virus utilizzano questa via per riprodursi, identificando i passaggi esatti nel processo di folding abilitato da TRiC e cercando molecole che inibiscono il processo, che potrebbero essere sviluppate come terapie.

Inoltre, questa ricerca contribuisce alla comprensione di come funziona il meccanismo di ripiegamento delle proteine ​​all’interno delle cellule e può spiegare le manifestazioni di patologie legate a proteine ​​errate, come l’Alzheimer e l’Huntington.

Fonte: Nature

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