Gli scienziati scoprono un nuovo metodo per diagnosticare il cancro con la proteina della malaria

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Immagine: Una cellula del cncro colorata con rVAR2 (verde) in uno sfondo di globuli bianchi normali (rosso). Credito: Università di Copenaghen.

In un nuovo spettacolare studio, i ricercatori dell’Università di Copenaghen hanno scoperto un metodo per diagnosticare un’ampia gamma di tumori nelle fasi iniziali utilizzando una particolare proteina della malaria che si attacca alle cellule tumorali nei campioni di sangue. I ricercatori sperano che questo metodo possa essere utilizzato negli screening per il cancro nel prossimo futuro.

Ogni anno il cancro uccide circa 9 milioni di persone in tutto il mondo e la diagnosi precoce è cruciale per un trattamento efficacie e per la sopravvivenza Ora, i ricercatori della Facoltà di Scienze mediche e sanitarie dell’Università di Copenaghen hanno escogitato un nuovo metodo per diagnosticare il cancro nelle sue fasi iniziali negli esseri umani attraverso una proteina della malaria chiamata VAR2CSA che si attacca alle cellule tumorali

( Vedi anche: Scoperta relazione inversa tra febbre infettiva e rischio di cancro).

“Abbiamo sviluppato un metodo in cui preleviamo un campione di sangue e, con grande sensibilità e specificità, siamo in grado di recuperare le singole cellule tumorali dal sangue. Catturiamo le cellule tumorali in numero maggiore rispetto ai metodi esistenti. Inoltre, questo metodo offre la possibilità di rilevare diversi tipi di cancro precocemente e quindi migliorare i risultati. Abbiamo già rilevato vari tipi di cellule tumorali nei campioni di sangue e se c’è una cellula cancerosa nel sangue, c’è un tumore da qualche parte del corpo”, dice il Professor Ali Salanti del Dipartimento di Immunologia e Microbiologia e autore congiunto dello studio che è stato appena pubblicato sulla rivista scientifica Nature Communications.

Oggi, ci sono diversi modi per rilevare le cellule tumorali nel sangue. La maggior parte di essi si basa su un particolare marcatore che si trova sulla superficie delle cellule tumorali. Tuttavia, non tutte le cellule tumorali mostrano questo marcatore, il che rende questi metodi incapaci di rilevare le cellule tumorali diffuse ad altri organi come il fegato, i polmoni e le ossa, in contrapposizione al metodo basato sulla proteina della malaria.

Alcuni anni fa, Ali Salanti ed i suoi colleghi ricercatori hanno scoperto un nuovo metodo di cura del cancro con la proteina VAR2CSA, che è prodotta dai parassiti della malaria e questa scoperta ha costituito la base del nuovo metodo di diagnosi del gruppo di ricerca. Tra le altre cose, i ricercatori hanno dimostrato che la proteina della malaria si attacca a una specifica molecola di zucchero che si trova in più del 95% di tutti i tipi di cellule tumorali. In altre parole, questo nuovo metodo di diagnosi può essere utilizzato per rilevare praticamente tutti i tipi di cancro.

Cellule tumorali circolanti

Un tumore canceroso è costituito da diversi tipi di cellule tumorali, alcune delle quali si diffondono vagando attraverso il tessuto e nel sangue. Queste cellule tumorali nel sangue sono chiamate cellule tumorali circolanti e possono svilupparsi in metastasi che causano fino al 90% di tutti i decessi correlati al cancro. 

Il nuovo metodo rileva le cellule tumorali circolanti in un campione di sangue usando la proteina della malaria. Durante lo sviluppo di questo nuovo metodo, i ricercatori hanno preso 10 cellule tumorali e le hanno aggiunte a cinque millilitri di sangue e sono stati successivamente in grado di recuperare nove su 10 cellule tumorali dal campione di sangue.

“Contiamo il numero di cellule tumorali, e sulla base di questo, siamo in grado di fare una prognosi. Si può, per esempio, decidere di cambiare un dato trattamento se il numero di cellule tumorali circolanti non cambia durante il trattamento del paziente. Questo metodo ci consente anche di recuperare cellule tumorali vive che poi possiamo coltivare e utilizzare per testare trattamenti al fine di determinare il tipo di trattamento a cui il paziente risponde “, afferma Postdoc Mette Ørskov Agerbæk, Dipartimento di Immunologia e Microbiologia e autore congiunto dello studio.

Programma di screening futuro

I ricercatori stanno seguendo i loro risultati in un ampio studio clinico con molti  pazienti con carcinoma pancreatico. “Abbiamo riscontrato un numero sorprendentemente alto di cellule tumorali circolanti in ogni singolo paziente con cancro del pancreas, ma nessuna nel gruppo di controllo”, afferma il Professor Christopher Heeschen, School of Medical Sciences, UNSW, Sydney, Australia, e autore congiunto dello studio.

I ricercatori prevedono di utilizzare il metodo per le persone ad alto rischio di sviluppare il cancro. Tuttavia, si aspettano anche che questo metodo possa essere usato come un biomarcatore che indica se un paziente con sintomi per lo più vaghi ha effettivamente il cancro o meno. Ciò consentirà ai medici di determinare anche lo stadio della malattia.

“Oggi è difficile determinare a quale stadio si trova il cancro. Il nostro metodo ci ha permesso di individuare il cancro agli stadi uno, due, tre e quattro. In base al numero di cellule tumorali circolanti che troviamo nel sangue, saremo in grado di determinare se si tratta di un cancro relativamente aggressivo o meno, quindi aggiustare il trattamento di conseguenza “, spiega il Professor Ali Salanti, aggiungendo che è necessario uno studio clinico molto più ampio prima che si possano stabilire correlazioni stabili con la stadiazione del tumore.

Fonte: Nature

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