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Come si può confrontare il nuovo coronavirus con il virus dell’influenza?

Immagine: la particella di coronavirus ha una corona di punte sulla sua superficie. Credit:© Alfred Pasieka / Science Photo Library via Getty Images

Il nuovo coronavirus sta facendo il giro del mondo, ma c’è un’altra epidemia virale che colpisce i paesi di tutto il mondo: la stagione influenzale.

Ma come si possono confrontare questi virus e quale è davvero più preoccupante?

Ieri il nuovo coronavirus, chiamato 2019-nCoV, ha superato per numero di morti (814) la Sars, la sindrome respiratoria acuta del 2002-2003 che fece registrare 774 vittime. Ma anche l’influenza non è da sottovalutare! Solo negli Stati Uniti, l’influenza ha già causato circa 19 milioni di casi, 180.000 ricoveri e 10.000 morti in questa stagione, secondo i Centers for Disease Control and Prevention (CDC). Detto questo, gli scienziati hanno studiato l’influenza stagionale per decenni. Quindi, nonostante il pericolo, sappiamo molto sui virus dell’influenza e su cosa aspettarci ogni stagione. Al contrario, si sa molto poco su 2019-nCoV perché è così nuovo. Ciò significa che 2019-nCoV è una sorta di jolly in termini di quanto si diffonderà e di quanti decessi causerà.

“Nonostante la morbilità e la mortalità dell’influenza, c’è una certezza …”, ha dichiarato il Dott. Anthony Fauci, Direttore dell’Istituto Nazionale per le allergie e le malattie infettive, in una conferenza stampa della Casa Bianca il 31 gennaio. “Posso dire a tutti voi, e garantirvi, che man mano che entreremo nel mese di marzo e aprile, i casi di influenza scenderanno. Potreste prevedere in modo abbastanza accurato quale sia la portata della mortalità e i ricoveri”, ha detto Fauci. “Il problema ora con [2019-nCoV] è che ci sono molte incognite”.

Gli scienziati stanno correndo per scoprire di più su 2019-nCoV e la nostra comprensione del virus e della minaccia che esso può cambiare man mano che nuove informazioni diventano disponibili. Sulla base di ciò che sappiamo finora, ecco come il coronavirus si confronta con l’influenza.

Sintomi e gravità

Entrambi i virus influenzali stagionali (che comprendono i virus dell’influenza A e dell’influenza B) e 2019-nCoV sono virus contagiosi che causano malattie respiratorie. I sintomi tipici dell’influenza includono febbre, tosse, mal di gola, dolori muscolari, mal di testa, naso che cola o chiuso, affaticamento e, a volte, vomito e diarrea, secondo il CDC. I sintomi dell’influenza spesso si manifestano improvvisamente. La maggior parte delle persone che hanno l’influenza guariranno in meno di due settimane. Ma in alcune persone, l’influenza causa complicazioni, inclusa la polmonite. Finora in questa stagione influenzale, circa l‘1% delle persone negli Stati Uniti ha sviluppato sintomi abbastanza gravi da essere ricoverate in Ospedale, il che è simile al tasso della scorsa stagione, secondo i dati del CDC.

Con il coronavirus 2019-nCoV, i medici stanno ancora cercando di comprendere il quadro completo dei sintomi e della gravità della malattia. In un recente studio su circa 100 persone con il virus, pubblicato il 30 gennaio sulla rivista The Lancet, i sintomi più comuni erano febbre, tosse e respiro corto. Solo circa il 5% dei pazienti in quello studio ha riferito mal di gola e naso che cola e solo l‘1-2% ha riferito di diarrea, nausea e vomito. Di tutti i casi di coronavirus segnalati finora in Cina, circa il 14% è stato classificato come grave, secondo i dati dell’Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS) pubblicati martedì (4 febbraio). È importante notare che, poiché i virus respiratori causano sintomi simili, può essere difficile distinguere diversi virus respiratori in base ai soli sintomi, secondo l’OMS.

Vedi anche: Test diagnostico per il coronavirus 2019-nCoV del CDC ottiene l’approvazione di emergenza della FDA

Tasso di mortalità

Finora in questa stagione influenzale, circa lo 0,05% delle persone che hanno preso l’influenza sono morte a causa del virus negli Stati Uniti, secondo i dati del CDC.

Il tasso di mortalità del 2019-nCoV non è ancora chiaro, ma sembra essere superiore a quello dell’influenza. Durante l’epidemia, il tasso di mortalità per 2019-nCoV è stato di circa il 2%.Tuttavia, i funzionari fanno notare che il tasso di mortalità potrebbe diminuire man mano che vengono identificati casi più lievi”, ha detto Azar, Segretario americano della sanità e dei servizi umani, durante un briefing di notizie il 28 gennaio.

Trasmissione del coronavirus

Le misure utilizzate dagli scienziati per determinare la facilità con cui un virus si diffonde è noto come “numero di riproduzione di base” o R0 (R-nulla). Questa è una stima del numero medio di persone che catturano il virus da una singola persona infetta, come riportato in precedenza da Live Science. L’influenza ha un valore di R0 di circa 1,3, secondo il New York Times.

Rischio di infezione

Il CDC stima che, in media, circa l’8% della popolazione degli Stati Uniti si ammali di influenza ogni stagione. Attualmente ci sono 11 casi di 2019-nCoV negli Stati Uniti. Tuttavia, i virus recentemente emersi come 2019-nCoV destano sempre problemi di salute pubblica, secondo il CDC.”Non è chiaro come si evolverà la situazione con questo virus negli Stati Uniti”, ha detto l’agenzia. Alcune persone, come gli operatori sanitari, sono ad aumentato rischio di esposizione a 2019-nCoV. Ma per il pubblico americano in questo momento, il rischio immediato per la salute derivante dal virus è basso.

È importante notare che l’influenza stagionale, che provoca epidemie ogni anno, non deve essere confusa con l’influenza pandemica o uno scoppio globale di un nuovo virus influenzale che è molto diverso dai ceppi che in genere circolano. Ciò è accaduto nel 2009 con la pandemia di influenza suina, che si stima abbia ucciso tra 151.000 e 575.000 persone in tutto il mondo, secondo il CDC. Al momento non si verifica alcuna pandemia di influenza.

L’epidemia del 2019-nCoV non è stata ancora dichiarata una pandemia, poiché la maggior parte dei casi si è verificata in Cina. Ma il 30 gennaio, l’OMS ha dichiarato l’epidemia del 2019-nCoV una “emergenza sanitaria pubblica di interesse internazionale”. La dichiarazione era principalmente dovuta alla preoccupazione che il virus potesse diffondersi in paesi con sistemi sanitari più deboli.

Prevenzione

A differenza dell’influenza stagionale, per la quale esiste un vaccino per proteggersi dalle infezioni, non esiste un vaccino per 2019-nCoV. Ma i ricercatori del National Institutes of Health degli Stati Uniti sono nelle prime fasi di sviluppo del vaccino contro il coronavirus. I funzionari hanno in programma di lanciare uno studio clinico di fase 1 su un potenziale vaccino per 2019-nCoV entro i prossimi tre mesi.
In generale, il CDC raccomanda quanto segue per prevenire la diffusione di virus respiratori, che includono sia coronavirus che virus influenzali: lavarsi spesso le mani con acqua e sapone per almeno 20 secondi; evitare di toccare occhi, naso e bocca con mani non lavate; evitare contatti ravvicinati con persone che sono malate; stare a casa quando si è malati e pulire e disinfettare oggetti e superfici frequentemente toccati.

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