SARS-CoV-2: i gatti possono essere infettati, ma trasmettono il virus solo ad altri gatti

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In uno studio pubblicato il 13 maggio 2020 sul New England Journal of Medicine, scienziati negli Stati Uniti e in Giappone riportano che esperimenti di laboratorio dimostrano che i gatti possono facilmente infettarsi con SARS-CoV-2, ma possono trasmettere il virus solo ad altri gatti.

Professore di Scienze patobiologiche presso la School of Veterinary Medicine dell’Università del Wisconsin Yoshihiro Kawaoka ha guidato lo studio, in cui i ricercatori hanno iniettato a tre gatti SARS-CoV-2 isolato da un paziente umano. Il giorno seguente, i ricercatori hanno tamponato i passaggi nasali dei gatti e sono stati in grado di rilevare il virus in due animali. Entro tre giorni, hanno rilevato il virus in tutti i gatti. Il giorno dopo che i ricercatori hanno somministrato il virus ai primi tre gatti, hanno messo un altro gatto in ciascuna delle loro gabbie. I ricercatori non hanno somministrato il virus SARS-CoV-2 a questi gatti. Ogni giorno, i ricercatori hanno prelevato tamponi nasali e rettali da tutti e sei i gatti per valutarli per la presenza del virus. Entro due giorni, uno dei gatti precedentemente non infetti stava diffondendo virus, rilevato nel tampone nasale e, entro sei giorni, tutti i gatti stavano diffondendo virus. Nessuno dei tamponi rettali conteneva virus. Ogni gatto ha eliminato SARS-CoV-2 dai passaggi nasali per un massimo di sei giorni. Il virus non era letale e nessuno dei gatti mostrava segni di malattia. Tutti i gatti alla fine hanno eliminato il virus. “È stata una grande scoperta per noi: i gatti non avevano sintomi“, afferma Kawaoka, che con la facoltà all’Università di Tokyo sta anche collaborando allo sviluppo di un vaccino umano COVID-19 chiamato CoroFlu.

I risultati suggeriscono che i gatti possono essere in grado di contrarre il virus se esposti a persone o altri gatti positivi per SARS-CoV-2. Segue uno studio pubblicato su Science dagli scienziati dell’Accademia cinese delle scienze agrarie che ha anche dimostrato che i gatti (e i furetti) potrebbero essere infettati e potenzialmente trasmettere il virus. Il virus è noto per essere trasmesso all’uomo attraverso il contatto con goccioline respiratorie e saliva. “È qualcosa che le persone devono tenere a mente”, afferma Peter Halfmann, professore di ricerca presso la UW-Madison che ha contribuito a condurre lo studio. “Se sono messi in quarantena nella loro casa e sono preoccupati di trasmettere COVID-19 a figli e sposi, dovrebbero anche preoccuparsi di trasmettere il virus ai loro animali”.
Entrambi i ricercatori consigliano alle persone con sintomi di COVID-19 di evitare il contatto con i gatti. Consigliano inoltre ai proprietari di gatti di tenere i loro animali domestici in casa, al fine di limitare il contatto che i loro gatti hanno con altre persone e animali.
Kawaoka è preoccupato per il benessere degli animali. L’Organizzazione mondiale per la salute degli animali e i Centri per il controllo e la prevenzione delle malattie affermano che “non esiste alcuna giustificazione nell’adottare misure contro gli animali da compagnia che possano comprometterne il loro benessere“. Gli esseri umani rimangono il rischio maggiore per gli altri umani nella trasmissione del virus. Non ci sono prove che i gatti trasmettano prontamente il virus all’uomo, né ci sono casi documentati in cui gli esseri umani si sono ammalati di COVID-19 a causa del contatto con i gatti.
Vi sono, tuttavia, casi confermati di infezione di gatti a causa del contatto ravvicinato con esseri umani infettati dal virus e diversi grandi gatti dello zoo del Bronx hanno anche dimostrato di essere positivi al virus.
Ad esempio, secondo un annuncio del 22 aprile del Dipartimento dell’Agricoltura degli Stati Uniti, due gatti in due case private nello stato di New York si sono rivelati positivi per COVID-19. Uno era stato in una casa con una persona con un caso confermato di malattia virale. I gatti hanno mostrato lievi segni di malattie respiratorie e ci si aspettava che si riprendessero completamente. “Altri gatti si sono anche rivelati positivi a COVID-19 dopo uno stretto contatto con i loro compagni umani”, afferma Sandra Newbury, Direttrice del Programma di medicina UW-Madison. Newbury sta conducendo uno studio di ricerca in diversi stati negli Stati Uniti per testare i rifugi per animali che potrebbero essere stati precedentemente esposti a casi umani di COVID-19.
“Le organizzazioni per il benessere degli animali stanno lavorando duramente in questa crisi per mantenere il legame uomo-animale”, afferma Newbury che ha lavorato con il CDC e l’American Veterinary Medical Association per sviluppare raccomandazioni per rifugi che ospitano animali domestici potenzialmente esposti e che accolgono gli animali quando i proprietari sono ricoverati in Ospedale o sono altrimenti incapaci di fornire assistenza a causa della loro malattia.
“Lo studio UW-Madison aiuta a confermare sperimentalmente che i gatti possono essere infettati, anche se il rischio di infezione naturale dall’esposizione a SARS-CoV-2 sembra essere piuttosto basso”, dice Newbury. “Dei 22 animali che il programma ha testato, nessuno ha avuto test di reazione a catena della polimerasi positivi per il virus”, aggiunge.
“I gatti hanno ancora molte più probabilità di essere contagiati da te, piuttosto che da un altro gatto”, afferma Keith Poulsen, Direttore del Wisconsin Veterinary Diagnostic Laboratory.