La ricerca offre nuovi indizi sul perché le funzioni cognitive si deteriorano con l’età

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La ricerca dell’Università di Leicester offre nuovi indizi su come e perché le funzioni cognitive come la memoria e l’apprendimento diventano compromesse con l’età. 

Un articolo pubblicato di recente in una rivista specializzata in neuroscienze mostra che un fattore cruciale sono i livelli di calcio in cellule specifiche del cervello.

Man mano che invecchiamo, la nostra memoria inizia a fallire e diventa più difficile imparare cose nuove. Non sarebbe irragionevole supporre che ciò sia causato dalla progressiva morte delle cellule cerebrali, ma non è così.

Quindi cosa causa un danno cognitivo legato all’età?

La risposta sta nelle sinapsi, le connessioni elettrochimiche tra i neuroni che usano le molecole dei neurotrasmettitori per creare la rete di funzioni all’interno del sistema nervoso centrale.

 Il Professor Nick Hartell del Dipartimento di Neuroscienze, Psicologia e Comportamento dell’Università di Leicester ha esaminato se i livelli di calcio nell’ippocampo, parte del cervello necessaria per l’apprendimento e la memoria, potessero svolgere un ruolo nel declino cognitivo legato all’età.

Vedi anche, Trapianto di midollo osseo giovane nei topi anziani impedisce il declino cognitivo.

La maggior parte della ricerca in questo settore si è concentrata sulle cellule post-sinaptiche – quelle che ricevono i neurotrasmettitori – semplicemente perché è molto difficile misurare i livelli di calcio nelle cellule pre-sinaptiche. 

Nick e i suoi colleghi hanno affrontato la sfida, sviluppando uno speciale ceppo di topi che esprimono una proteina fluorescente sensibile al calcio all’interno delle parti pre-sinaptiche del loro ippocampo.

La ricerca ha utilizzato labirinti e test di riconoscimento degli oggetti per studiare le funzioni cognitive dei topi all’età di 6, 12, 18 e 24 mesi e ha trovato una chiara correlazione tra capacità cognitiva e livelli di calcio pre-sinaptico. Nei topi più anziani, che si comportano meno bene nei test, i processi omeostatici che dovrebbero mantenere il calcio intracellulare entro certi limiti iniziano a vacillare, creando un accumulo di calcio nelle cellule pre-sinaptiche all’interno dell’ippocampo.

Aumentare sperimentalmente il livello di calcio pre-sinaptico intracellulare nel cervello dei giovani topi ha alterato le proprietà sinaptiche in modo che si comportassero come i topi più anziani. Il più affascinante di tutti i risultati è che è vero anche il contrario: l’abbassamento del calcio intracellulare nei vecchi cervelli di topo ringiovanisce le loro sinapsi – che ovviamente ha un enorme potenziale significato per i problemi di salute legati all’età nell’uomo.


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