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Il coronavirus SARS-CoV-2 è mutato in almeno 30 ceppi

Immagine: Credito: Kateryna Kon / Shutterstock.

La malattia da coronavirus SARS-CoV-2 continua a minacciare milioni di persone in tutto il mondo. Un nuovo studio rivela che il virus è mutato in almeno 30 diverse varianti genetiche, interessando diverse parti del mondo.

Il team di ricercatori, guidato dallo scienziato cinese Professor Li Lanjuan e dai suoi colleghi della Zhejiang University in Cina, ha scoperto in un piccolo gruppo di pazienti molte mutazioni non precedentemente riportate. Queste mutazioni includono rari cambiamenti che gli scienziati non avrebbero mai immaginato che potessero verificarsi.

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SARS-CoV-2 è un virus a RNA (ribovirus), proprio come i virus che causano morbillo e influenza. Questi virus sono più inclini a cambiamenti e mutazioni rispetto ai virus a DNA (desossiribovirus). Gli scienziati temono che il virus si trasformi in qualcosa di ancora più mortale diventando una minaccia ancora più significativa per l’umanità.

Immagine: Conavirus​ https://www.scientificanimations.com / CC BY-SA (https://creativecommons.org/licenses/by-sa/4.0)

Mutazioni e diffusione rapida
I ricercatori hanno analizzato i ceppi di11 pazienti COVID-19 scelti in modo casuale ad Hangzhou in Cina, dove 1.264 casi erano stati confermati. Hanno testato come il virus può effettivamente infettare e uccidere le cellule del corpo. Il team ha identificato più di 30 diverse mutazioni del virus, 19 delle quali non erano mai state viste prima. Alcune delle mutazioni hanno aumentato la capacità del virus di diffondersi, mentre altre hanno rafforzato la sua capacità di invadere le cellule. Le mutazioni più pericolose sono state osservate nel virus che si è diffuso in Europa e a New York. Mentre, in alcune parti degli Stati Uniti, come lo Stato di Washington, sono state osservate mutazioni più deboli.
“I dati attuali dell’indagine genomica suggeriscono che le varianti a singolo nucleotide (SNV) sono abbondanti. Tuttavia, nessuna mutazione è stata direttamente collegata ai cambiamenti funzionali nella patogenicità virale “, hanno scritto i ricercatori sul documento.
L’articolo, pubblicato sulla rivista online MedRxiv, evidenzia come lo studio delle mutazioni possa aiutare a fornire una base per lo sviluppo del vaccino. La parte difficile è che con più mutazioni in corso, ci vorrà del tempo prima che un vaccino possa essere sviluppato.
Questo è il primo studio a fornire un’idea di come una mutazione possa influire sulla gravità della malattia. Ad esempio, il virus a New York è più forte e più aggressivo e ha il più alto numero di infezioni del paese.
Tuttavia, una mutazione più debole non significa un rischio inferiore per la popolazione. Prendiamo, ad esempio, due pazienti nello studio di Zhejian, che hanno circa 30 e 50 anni, che avevano contratto il virus con una mutazione debole, ma si sono ammalati gravemente. Sebbene questi pazienti si fossero ripresi, avevano avuto bisogno di essere ricoverati nell’Unità di Terapia Intensiva (ICU).
Il team ha anche rivelato che alcuni dei ceppi più aggressivi del nuovo coronavirus sono stati in grado di generare 270 volte la carica virale dei ceppi più deboli. Inoltre, potenti ceppi uccidono le cellule umane più velocemente.
“Pertanto, forniamo prove dirette che SARS-CoV-2 ha acquisito mutazioni in grado di cambiare sostanzialmente la sua patogenicità”, ha aggiunto il team.
Il team ritiene che le mutazioni precedenti che non sono state riportate potrebbero essere la spiegazione degli alti tributi di morte in alcune parti dell’Europa e di New York. Gli Stati Uniti hanno ora il maggior numero di casi confermati e decessi, rispettivamente con 840.897 e 46.611.
Effetto di molte mutazioni
Con molte mutazioni che si verificano nel virus, può diventare più difficile sviluppare un vaccino efficace nella prevenzione della malattia. I pazienti con COVID-19 vengono trattati negli Ospedali indipendentemente dal ceppo che hanno contratto. I ricercatori suggeriscono che conoscere le diverse mutazioni può aiutare a fornire il giusto trattamento ai pazienti. Inoltre, si possono determinare azioni future per combattere il virus.
 
Fonte: medrxiv
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