Come ‘ il gene dell’obesità’ innesca l’aumento di peso

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Un team internazionale di ricercatori ha scoperto perché le persone con una variante del gene FTO, che colpisce un sesto della popolazione, hanno il 70 per cento più probabilità di diventare obese.

Un nuovo studio condotto dagli scienziati UCL, il Medical Research Council (MRC) e College London Institute King of Psychiatry, mostra che le persone con la variante FTO  a rischio obesità, hanno livelli più elevati circolanti dell’ ‘ormone della fame’, la grelina, nel loro sangue.Questo significa che cominciano a sentire di nuovo fame, subito dopo aver consumato un pasto.

Imaging in tempo reale del cervello, rivelano che la variazione del gene FTO cambia anche il modo in cui il cervello risponde alla grelina e alle immagini di cibo, nelle regioni connesse con il controllo di mangiare e di ricompensa.

Insieme, questi risultati spiegano per la prima volta, perché le persone con la variante del gene FTO mangiano di più e preferiscono alimenti calorici più elevati, rispetto alle persone con basso rischio obesità, anche prima di essere in sovrappeso.

La ricerca è stata pubblicata sul Journal of Clinical Investigation.

Gli individui con due copie della variante FTO con rischio di obesità, sono biologicamente programmate per mangiare di più. Non solo queste persone hanno livelli di grelina più elevati e di conseguenza hanno più fame, ma i loro cervelli rispondono in modo diverso alla grelina e alle immagini di cibo..

 Precedenti studi hanno rivelato che singole variazioni nel codice genetico del gene FTO sono collegate ad un aumentato rischio di obesità e questo comportamento è presente anche nei bambini in età prescolare.

Utilizzando un design unico di studio, gli scienziati guidati dal dottor Rachel Batterham ( della UCL  Terapeutica Sperimentale) hanno reclutato 359 volontari maschi sani, per esaminare gli effetti ‘reali’ della variazione FTO negli esseri umani.

Hanno studiato due gruppi di partecipanti – quelli con due copie della variante FTO con alto rischio obesità (gruppo AA) e quelli con la versione obesità-basso rischio (gruppo TT).

A un gruppo di 20 partecipanti (10 AA e 10 TT) è stato chiesto di valutare la loro fame prima e dopo un pasto standard, inoltre, sono stati prelevati campioni di sangue ai partecipanti, per valutare i livelli di grelina, un ormone rilasciato dalle cellule nello stomaco che stimola l’appetito.

Normalmente i livelli di grelina aumentano prima dei pasti e diminuiscono dopo aver mangiato, ma in questo studio gli uomini con la variazione AA hanno dimostrato di avere più alti livelli circolanti di grelina e sentito fame dopo il pasto, rispetto al gruppo TT. Ciò suggerisce che il gruppo con variante obesità alto rischio (AA) non sopprime la grelina in modo normale, dopo un pasto.

I ricercatori hanno poi usato la risonanza magnetica funzionale (fMRI) in un diverso gruppo di 24 partecipanti per misurare come il cervello risponde alle immagini di alimenti ad alto contenuto calorico e a basso contenuto calorico, prima e dopo un pasto. Ancora una volta hanno preso campioni di sangue e hanno chiesto ai partecipanti di valutare quanto attraenti erano le immagini.

Gli individui con la variante FTO a rischio obesità, hanno valutato le immagini di cibi ad alto contenuto calorico come più attraenti dopo un pasto, rispetto al gruppo a basso rischio. Inoltre, i risultati dello studio fMRI hanno rivelato che il cervello dei due gruppi hanno risposto diversamente alle  immagini di cibo (prima e dopo i pasti) e livelli di grelina circolante erano differenti. Le differenze sono risultate più marcate nelle regioni della ricompensa del cervello (noto per rispondere ad alcol e droghe ricreative) e nell’ipotalamo – una parte non cosciente del cervello che controlla l’appetito.

In seguito, gli scienziati hanno esaminato cellule di topo e cellule umane, per scoprire che cosa provoca l’ aumento della produzione di grelina a livello molecolare. Essi hanno scoperto che il gene FTO era over-espresso  e hanno scoperto che questo altera la composizione chimica di grelina mRNA (il modello per la proteina grelina), portando a livelli più elevati la grelina stessa. Cellule del sangue prelevate dal gruppo a rischio obesità avevano anche alti livelli di espressione genica di FTO e più grelina mRNA, rispetto al gruppo a basso rischio.

Il dottor Rachel Batterham da UCL e University College London Hospitals, che ha condotto lo studio, ha detto:. “Sapevamo da tempo che le variazioni nel gene FTO sono fortemente collegate con l’obesità, ma fino ad ora non sapevamo perché. Questo studio ci mostra che gli individui con due copie della variante FTO a rischio obesità, sono biologicamente programmate per mangiare di più. Non solo queste persone hanno livelli di grelina più elevati e di conseguenza sentono più fame, ma il loro cervello risponde in modo diverso alla grelina e alle immagini di cibo – è un doppio colpo “.

“A livello terapeutico questo studio ci offre alcuni nuovi spunti importanti per la lotta contro la pandemia di obesità. Ad esempio, sappiamo che la grelina (e quindi la fame) può essere ridotta da esercizio fisico come la corsa e il ciclismo o da una dieta ad alto contenuto proteico. Ci sono anche alcuni farmaci che sopprimono la grelina, che potrebbero essere particolarmente efficaci se sono mirati ai pazienti con la variante del gene FTO “.

Fonte: Full paper in the Journal of Clinical Investigation

 

 

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