Come i virus disarmano il sistema immunitario ?

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Immagine: Credit: McGill University

In che modo i virus che causano infezioni croniche, come il virus dell’HIV o dell’epatite C, riescono a superare con astuzia il sistema immunitario dei loro ospiti?

La risposta a questa domanda è stata a lungo elusa dagli scienziati, ma una nuova ricerca della McGill University ha scoperto un meccanismo molecolare che potrebbe essere un elemento chiave del puzzle. La scoperta potrebbe fornire nuovi obiettivi per il trattamento di una vasta gamma di malattie.

( Vedi anche:Risolto un mistero di lunga data: come i virus innescano l’ immunità).

Combattere le infezioni dipende in gran parte dalla capacità dei nostri corpi di riconoscere rapidamente le cellule infette e distruggerle, un lavoro svolto da una classe di cellule immunitarie chiamate cellule T CD8 +. Questi soldati ricevono alcuni dei loro ordini da mediatori chimici noti come citochine che li rendono più o meno sensibili alle minacce esterne. Nella maggior parte dei casi, le cellule T CD8 + riconoscono e distruggono rapidamente le cellule infette per prevenire la diffusione dell’infezione.

“Quando si tratta di virus che causano infezioni croniche, le cellule immunitarie ricevono ordini di marcia errati, il che le rende meno reattive”, afferma Martin Richer, un Assistente Professore presso il Dipartimento di Microbiologia e Immunologia della McGill e autore principale dello studio, pubblicato di recente sulla rivista Immunity.

La ricerca, condotta nel laboratorio di Richer dal laureato Logan Smith, ha rivelato che alcuni virus persistono guidando la produzione di una citochina che porta alla modifica delle glicoproteine ​​sulla superficie delle cellule T CD8 +, rendendo queste cellule meno funzionali. Questa manovra di modifica fa guadagnare tempo all’agente patogeno per superare la risposta immunitaria e stabilire un’infezione cronica. È importante sottolineare che questo percorso può essere mirato per ripristinare alcune funzionalità delle cellule T e migliorare la loro capacità di controllare l’infezione.

La scoperta di questo percorso potrebbe aiutare a identificare nuovi bersagli terapeutici per una varietà di malattie. “Potremmo  sfruttare i percorsi indotti da questi segnali per combattere le infezioni virali croniche rendendo il sistema immunitario più reattivo”, afferma Richer. “I risultati potrebbero rivelarsi utili anche per malattie come il cancro e l’autoimmunità, in cui le cellule T funzionano male”.

Fonte: Immunity

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