La stimolazione del nervo vago potrebbe fornire benefici ai pazienti COVID-19

Immagine: Peter Staats. Credit: Neuronews.

Un articolo pubblicato sulla rivista Neuromodulation ha concluso che, sulla base di due casi clinici, la stimolazione del nervo vago non invasiva (nVNS) potrebbe fornire benefici clinici ai pazienti con COVID-19 attraverso “meccanismi multipli”.

Mentre la maggior parte dei casi di COVID-19 sono lievi, gli autori dello studio, Peter Staats (electroCore, Basking Ridge, USA) e colleghi riconoscono che una minoranza di pazienti sviluppa sintomi respiratori da moderati a gravi, che secondo loro sembrano essere dovuti a una reazione iperimmune – altrimenti nota come “tempesta di citochine”. “Mentre la ricerca di un antivirale o di un vaccino efficace per SARS-CoV-2, il virus che causa COVID-19, rimane una priorità, dobbiamo anche mettere risorse e uno sforzo in campo, per risolvere questa tempesta di citochine“, dice Staats a NeuroNews.

Poiché è stato dimostrato che nVNS blocca la produzione di citochine nella sepsi in modelli animali e in molte altre condizioni mediche (tra cui PTSD, malattia di Sjogrens, artrite reumatoide e ictus), Staats e il suo team hanno ipotizzato che nVNS potrebbe fornire benefici clinici ai pazienti con sintomi respiratori, come quelli esposti al nuovo coronavirus SARS-CoV-2. Le informazioni sui due casi riportati sono state ottenute tramite corrispondenza e-mail e colloqui telefonici con i pazienti. Secondo gli autori, nel caso 1, il paziente ha utilizzato nVNS per favorire il suo recupero a casa dopo la dimissione dall’Ospedale, ed è stato successivamente in grado di interrompere l’uso di oppioidi e farmaci per la soppressione della tosse. Nel caso 2, il paziente ha riscontrato un sollievo affidabile dalla tensione e dalla dispnea toraciche entro cinque minuti dall’uso della stimolazione. Il paziente ha anche osservato una migliore capacità di liberare i suoi polmoni quando ha usato nVNS per gestire i suoi sintomi a casa.

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“Evitare la dipendenza dal ventilatore in entrambi i casi e la mancanza di ricovero in Ospedale nel caso 2 non può essere attribuito causalmente a nVNS, ma è ragionevole ipotizzare che la terapia con nVNS possa essere stata un fattore di supporto, attraverso la broncodilatazione o l’inibizione del rilascio di citochine“, sostengono Staats e colleghi.

I ricercatori aggiungono che date le preoccupazioni per il numero di letti di unità di terapia intensiva occupati negli Ospedali e ventilatori in mezzo alla pandemia, è “indispensabile” prendere in considerazione tutte le opzioni terapeutiche praticabili”. Pertanto, i ricercatori hanno affermato che “la consolidata sicurezza e tollerabilità della terapia nVNS la rendono una modalità di trattamento particolarmente attraente che merita uno studio immediato”.

Meccanismi sottostanti
Per spiegare come la stimolazione non invasiva del nervo vago può aiutare i pazienti con difficoltà respiratorie provocate da COVID-19, Staats e colleghi fanno roferimento a due meccanismi principali. Gli autori scrivono che quando la risposta infiammatoria del corpo è disregolata, può verificarsi broncocostrizione, che limita il flusso d’aria da e verso i polmoni. “La VNS può inibire questa costrizione delle vie aeree attraverso un arco riflesso parasimpatico-simpatico, per cui la stimolazione di un nervo vagale afferente provoca un rilascio efferente mediato simpaticamente di catecolamine che provoca un rilassamento della muscolatura liscia“, affermano gli autori. In secondo luogo, i ricercatori sostengono, sulla base delle prove disponibili, che la via anti-infiammatoria colinergica (CAP) è ritenuta il braccio del riflesso infiammatorio basato sul nervo vago. L’uso della via anti-infiammatoria colinergica per regolare la risposta infiammatoria è stato ampiamente studiato usando diverse forme di nVNS per più di 20 anni e l’uso della nVNS per indirizzare i percorsi neurali per curare le malattie infiammatorie rappresenta l’esplorazione più recente di questo percorso.
Un futuro per nVNS nella cornice di COVID-19
Staats e il suo team ritengono che vi sia una solida base scientifica e clinica per l’ipotesi che nVNS possa migliorare gli esiti della malattia nei pazienti con COVID-19. Ribadiscono che la solida sicurezza stabilita e la tollerabilità della modalità rafforzano la necessità di ulteriori indagini e utilizzo di nVNS per combattere la pandemia.
Secondo i ricercatori, recentemente è stata presentata alla US Food and Drug Administration una domanda di autorizzazione per l’uso d’emergenza, che ha lo scopo di facilitare l’uso e l’ulteriore studio di nVNS tra i pazienti COVID-19. Nel frattempo, sono stati avviati studi randomizzati e controllati in più siti negli Stati Uniti e in Europa.