Il virus dell’encefalite equina dell’Est rappresenta una minaccia emergente

encefalite equina dell'Est

Immagine, con un ingrandimento di 83.900 X, questa immagine al microscopio elettronico a trasmissione digitale colorata (TEM) raffigura una sezione del tessuto delle ghiandole salivari che era stata estratta da una zanzara, che era stata infettata dal virus dell’encefalite equina orientale (EEE). Le particelle virali sono state colorate di rosso. Credito: CDC / Fred Murphy; Sylvia Whitfield.

Sebbene l‘encefalite equina dell’Est (EEE), una malattia trasmessa dalle zanzare, sia esistita per secoli, il 2019 è stato un anno particolarmente difficile a causa della malattia, negli Stati Uniti. A novembre, in 12 stati confermati erano stati segnalati 36 casi di AEE; 13 di questi casi sono stati fatali.

In un nuovo commento nel New England Journal of Medicine, funzionari del National Institute of Allergy and Infectious Diseases (NIAID), parte del National Institutes of Health, descrivono il virus dell’encefalite equina orientale (EEEV), gli attuali sforzi di ricerca per rispondere alle infezioni e la necessità di una strategia nazionale per far fronte alla crescente minaccia di encefalite equina dell’Est e di altri virus emergenti e riemergenti diffusi da zanzare e zecche (noti come arbovirus).

Tra il 1831 e il 1959 vi furono 12 epidemie di encefalite equina dell’Est negli Stati Uniti, documentate. Il virus si diffuse tra le zanzare Culiseta melanura e vari uccelli che si appollavaiano sugli alberi trovati nelle zone umide boscose. Occasionalmente, altre specie di zanzare trasmettono il virus a persone e altri mammiferi. Nelle persone, l’EEEV impiega circa da 3 a 10 giorni per causare sintomi. Il virus inizialmente provoca febbre, malessere, forte mal di testa, dolori muscolari, nausea e vomito; test diagnostici specifici potrebbero non rivelare nulla poiché l’EEEV è difficile da isolare dai campioni clinici e i test per gli anticorpi possono essere negativi.
I segni neurologici della encefalite equina dell’Est, che possono comparire entro cinque giorni dall’infezione, inizialmente non sono specifici, ma progrediscono rapidamente. La maggior parte delle persone (96 per cento) infette da EEEV non sviluppa sintomi; tuttavia, un terzo o più persone muoiono e altre spesso subiscono un danno neurologico permanente e grave.

Sebbene la diagnostica point-of-care per l’EEE e molte altre cause di encefalite trasmesse dalle zanzare non siano disponibili, attualmente avrebbero un valore limitato in assenza di un trattamento efficace, scrivono gli autori. Finora, nessun farmaco antivirale si è dimostrato sicuro ed efficace contro l’EEE, ma molti composti sono in fase di valutazione.

Gli anticorpi monoclonali sono stati trovati efficaci in un modello animale sperimentale, ma solo se somministrati prima dell’infezione. I pazienti con encefalite equina dell’Est  sono attualmente trattati con cure di supporto, che spesso includono terapia intensiva in ospedale e assistenza con ventilatore. I pazienti non sono infettivi e il supporto sociale e la consulenza sia per il paziente che per la famiglia sono di vitale importanza data la gravità della malattia“, scrivono gli autori.

Numerosi candidati vaccini contro l’encefalite equina dell’Est sono in fase di sviluppo, ma potrebbero avere difficoltà a raggiungere lo sviluppo avanzato e le licenze, secondo gli autori. I focolai di AEE sono rari, brevi e si verificano sporadicamente in luoghi imprevedibili, rendendo difficile identificare una popolazione target appropriata per la vaccinazione. Gli sforzi per sviluppare vaccini che sarebbero efficaci contro molteplici malattie provocate dalle zanzare, compresa l’ encefalite equina dell’Est, sono in fase iniziale.

In assenza di vaccini e trattamenti EEE efficaci, i dipartimenti sanitari statali e locali possono fornire un avviso tempestivo di imminenti infezioni umane attraverso il monitoraggio di cavalli, uccelli e zanzare, ma questi sforzi sono minacciati da finanziamenti insufficienti, secondo gli autori. Negli ultimi anni, le Americhe hanno visto un numero crescente di arbovirus emergenti e riemergenti, come la dengue, il Nilo occidentale, il chikungunya, Zika e Powassan. Sebbene il modo migliore per affrontare questi virus non sia del tutto chiaro, “ignorarli completamente e non fare nulla sarebbe irresponsabile”, affermano gli autori.

Fonte, Medicalxpress