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Il vaiolo delle scimmie può causare danni neurologici e l’infiammazione del cervello

L’effetto del vaiolo delle scimmie sulla pelle – le eruzioni cutanee deturpanti – e i sintomi simil-influenzali sono stati ben descritti, ma pochi hanno studiato i problemi neurologici e psichiatrici che il virus potrebbe causare.

“Esistono segnalazioni storiche di complicanze neurologiche in persone infettate dal virus del vaiolo correlato e in persone vaccinate contro il vaiolo che contiene il virus vaccinale correlato. Quindi io e i miei colleghi volevamo sapere se il vaiolo delle scimmie causa problemi simili”, dice James Brunton Badenoch, Dottore accademico della Fondazione Queen Mary University di Londra.”Abbiamo esaminato tutte le prove precedenti l’attuale pandemia di vaiolo delle scimmie di problemi neurologici o psichiatrici nelle persone con un’infezione da vaiolo delle scimmie”.

I risultati sono pubblicati sulla rivista eClinicalMedicine.

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Una piccola, ma notevole percentuale di persone (dal 2% al 3%) con vaiolo delle scimmie si è ammalata gravemente e ha sviluppato gravi problemi neurologici, tra cui convulsioni ed encefalite (infiammazione del cervello che può causare disabilità a lungo termine).

“Abbiamo anche scoperto che la confusione si verificava in un numero simile di persone. È importante notare, tuttavia, che queste cifre si basano su alcuni studi con pochi partecipanti”, ha aggiunto James Brunton Badenoch.

“Oltre ai gravi e rari problemi cerebrali, abbiamo trovato prove di un gruppo più ampio di persone con vaiolo delle scimmie che presentavano sintomi neurologici più comuni tra cui mal di testa, dolori muscolari e affaticamento. Dall’esame degli studi, non era chiaro quanto fossero gravi questi sintomi e quanto tempo durassero. Non era inoltre chiaro quante persone con vaiolo delle scimmie avessero problemi psichiatrici – come ansia e depressione – poiché pochi studi lo hanno esaminato. Di quelli che lo hanno fatto, è stato frequentemente segnalato un basso umore. Non sappiamo quali fattori stiano guidando questi problemi neuropsichiatrici nelle persone con vaiolo delle scimmie. Vorremmo sapere se il ceppo del virus del vaiolo delle scimmie e la gravità dell’infezione influiscono su questi problemi. Tuttavia, non siamo stati in grado di esaminarlo correttamente perché non è stato riportato in modo coerente negli studi. Sebbene abbiamo scoperto che le persone con infezione da vaiolo delle scimmie possono avere sintomi neuropsichiatrici, gli studi nel nostro articolo non possono dire con certezza che sia il virus a causare questi problemi. La ricerca futura dovrà seguire le persone senza condizioni neuropsichiatriche prima di essere infettate dal vaiolo delle scimmie”.

Se è il virus a causare questi problemi, i processi biologici sottostanti non sono chiari e potrebbero coinvolgere il virus che entra direttamente nel sistema nervoso, una reazione del sistema immunitario o qualcos’altro. È anche possibile che lo stigma che le persone sperimentano a causa dell’infezione da vaiolo delle scimmie e l’effetto di eruzioni cutanee sfiguranti possano contribuire a un disagio psicologico come l’umore basso.

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Questa ricerca si è concentrata sui dati raccolti prima dell’attuale pandemia di vaiolo delle scimmie. La maggior parte dei dati proveniva dall’Africa occidentale e da persone ricoverate in ospedale per un’infezione, mentre l’attuale pandemia ha colpito prevalentemente il Nord America e l’Europa occidentale. Non è chiaro fino a che punto i sintomi dei precedenti focolai rispecchieranno ciò che stiamo vedendo ora.

Vedi anche:Vaiolo delle scimmie: antivirale Tecovirimat efficace e sicuro

Ricerca supportato da altri studi recenti

Da quando abbiamo finito il nostro articolo sono emerse importanti ricerche. Uno studio pubblicato sul New England Journal of Medicine ha incluso oltre 500 persone con vaiolo delle scimmie provenienti da 16 paesi dell’attuale focolaio. Sebbene non siano stati segnalati casi di encefalite o convulsioni, mal di testa e affaticamento sono stati riscontrati in più di un quarto delle persone infette da vaiolo delle scimmie e umore depresso fino a una persona su dieci.

Tuttavia, ci sono stati due casi recentemente segnalati di encefalite confermata in pazienti affetti da vaiolo delle scimmie in Spagna. È necessaria un’ulteriore sorveglianza per determinare la reale portata di problemi più gravi come l’encefalite e le convulsioni.

L’epidemia di vaiolo delle scimmie rimane una preoccupazione globale e sono necessarie misure di salute pubblica, compreso il miglioramento dell’accesso alla vaccinazione.

Persona che riceve un vaccino contro il vaiolo delle scimmie.
È necessario un maggiore accesso ai vaccini contro il vaiolo delle scimmie. EPA/Cristobal Herrera-Ulashkevich

“Sebbene il vaiolo delle scimmie causi principalmente sintomi simil-influenzali e problemi alla pelle, il nostro ultimo studio – e gli studi successivi – mostrano che i sintomi neuropsichiatrici non sono rari. Non ci aspettiamo una marea di gravi problemi cerebrali, ma complicazioni come encefalite e convulsioni possono verificarsi in una piccola percentuale di persone. Abbiamo bisogno di ulteriori ricerche per scoprire se questi sintomi persistono nel tempo e se sono causati dal vaiolo delle scimmie”, conclude il Dr. James Brunton Badenoch.

Fonte:eClinicalMedicine

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