Dolcificanti artificiali e carboidrati, una combinazione dannosa

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Immagine: Public Domain.

L’ influenza dei dolcificanti artificiali sul cervello e, in definitiva, sul metabolismo è stata oggetto di accesi dibattiti negli ultimi anni. Alcuni studi hanno riscontrato effetti avversi sui livelli di zucchero nel sangue e insulina, mentre altri no. In uno studio pubblicato il 3 marzo sulla rivista Cell Metabolism, i ricercatori affermano che le discrepanze in questi studi potrebbero essere dovute al modo in cui vengono consumati gli edulcoranti.

I ricercatori riportano che il dolcificante artificiale sucralosio sembra non avere alcun impatto negativo da solo, ma quando viene consumato con un carboidrato, induce cambiamenti deleteri nella sensibilità all’insulina e diminuisce la risposta del cervello al gusto dolce come misurata dalla fMRI.

“Quando abbiamo iniziato a fare questo studio, la domanda che ci spingeva era se il consumo ripetuto di un dolcificante artificiale avrebbe portato a un degrado della capacità percettiva del gusto dolce“, afferma l’autore senior Dana Small, una neuroscienziata che è Professore di psichiatria e Direttore del Centro di ricerca sulla dieta e fisiologia moderna dell’Università di Yale. “Questo è molto importante perché la percezione del gusto dolce potrebbe perdere la capacità di regolare le risposte metaboliche che preparano il corpo al metabolismo del glucosio o dei carboidrati in generale“.

Lo studio ha arruolato 45 volontari di età compresa tra 20 e 45 anni che normalmente non consumavano edulcoranti ipocalorici. Erano tutti di peso sano e non presentavano disfunzione metabolica. Oltre a consumare sette bevande in laboratorio per un periodo di due settimane, i partecipanti non hanno apportato modifiche alla loro dieta o ad altre abitudini. I ricercatori hanno condotto studi sui volontari prima, durante e dopo il periodo di prova, compresa l’esecuzione di scansioni fMRI per esaminare i cambiamenti nel cervello in risposta a gusti dolci, così come altri gusti come salati e acidi. Hanno anche misurato la percezione del gusto e fatto un test orale di tolleranza al glucosio per esaminare la sensibilità all’insulina.

I dolcificanti venivano consumati come bevande aromatizzate alla frutta con aggiunta di sucralosio o con zucchero da tavola per confronto. Nelle bevande al sucralosio del gruppo di controllo, i ricercatori avevano aggiunto  la maltodestrina, un carboidrato non dolce, per controllare le calorie dello zucchero senza aggiungere più sapore dolce alla bevanda. Sorprendentemente, è stato questo gruppo di controllo che ha mostrato cambiamenti nella risposta del cervello al gusto dolce e alla sensibilità insulinica del corpo e al metabolismo del glucosio. Dato il risultato sorprendente, i ricercatori hanno aggiunto un secondo gruppo di controllo, in cui i partecipanti hanno bevuto bevande con la sola maltodestrina. I recercatori non hanno trovato prove che il consumo di bevande contenenti maltodestrina nel corso dei sette giorni alteri la sensibilità all’insulina e il metabolismo del glucosio.

Forse l’effetto è derivato dall’intestino che ha generato messaggi inaccurati da inviare al cervello sul numero di calorie presenti“, afferma Small. “L’intestino sarebbe sensibile al sucralosio e alla maltodestrina e segnalerebbe che sono disponibili il doppio delle calorie rispetto a quelle effettivamente presenti. Nel tempo, questi messaggi errati potrebbero produrre effetti negativi alterando il modo in cui cervello e corpo rispondono al gusto dolce”.
Il ricercatore rileva che un sottogruppo dei precedenti studi sugli edulcoranti artificiali ha comportato la miscelazione degli edulcoranti con yogurt bianco, l’aggiunta di carboidrati dallo yogurt e la realizzazione degli stessi effetti osservati con la maltodestrina. Questo potrebbe spiegare perché i precedenti risultati sugli edulcoranti artificiali sono stati in conflitto tra loro.
Small afferma che il suo team ha iniziato a fare studi simili negli adolescenti, ma ha concluso presto il processo quando ha visto che due dei bambini che stavano assumendo la combinazione di sucralosio-carboidrati avevano l’ insulina alle stelle.
Precedenti studi sui ratti hanno dimostrato che i cambiamenti nella capacità di usare il gusto dolce per guidare il comportamento possono portare a disfunzioni metaboliche e aumento di peso nel tempo. Pensiamo che ciò sia dovuto al consumo di dolcificanti artificiali con carboidrati“, osserva il ricercatore.
Studi futuri esamineranno se altri dolcificanti artificiali, così come dolcificanti più naturali come la stevia, abbiano gli stessi effetti del sucralosio.